Qui a découvert les Amériques ?

Publié le 16 Janvier 2006

Worldmapchina15th17thcentury Question piège si l’on est à laquelle il est convenu de répondre que le mot « découvrir » est inacceptable puisqu’européocentriste. Des humains n’y vivaient-ils pas depuis quelques dizaines de milliers d’années ?

On parle donc maintenant de la « rencontre de deux mondes » et c’est sous cette appellation qu’a été célébré le cinq centième anniversaire du premier voyage transatlantique de Christophe Colomb. Non sans casse d’ailleurs (cf. la réponse des zapatistes du Mexique par exemple) car le lien entre cette « rencontre » et les conquêtes qui ont suivi est bien ténu.

Mais on en reste à l’histoire de l’occident au sens traditionnel du terme.

L'incompréhensible précision des portulans

Il est de plus en plus vraisemblable que les Amériques aient été « découvertes » comme extrême orient par la flotte de l’amiral chinois Zeng He, entre 1405 et 1418 (ainsi que l’Australie et l’Antartique). Près d’un siècle avant le voyage du génois commandité par la reine d’Aragon et de Castille.

Plusieurs indices vont dans ce sens à commencer par l’existence de cartes (ou portulans) contenant dès avant 1492 des précisions surprenantes sur le continent. Les portugais en avaient quelques unes et Colomb lui-même… Quién sabe ? Elles venaient peut-être de Chine.

Un livre sorti en 2003 sous le titre “1421: The Year China Discovered the World” au terme d’une enquête personnelle menée par son auteur Gavin Menzies apportait déjà beaucoup d’eau à ce moulin là.

Mais l’élément nouveau est la découverte d’une carte (voir illustration) qui doit être dévoilée le 16 janvier à Pékin et le 17 à Greenwich. Trouvée en 2001 par un avocat chinois dans une boutique de Shanghai elle offre une vision du monde relativement précise.

Questions subsidiaires

La discussion ne fait que prendre son envol dans la mesure où il s’agit officiellement d’une copie réalisée en 1763 d’une carte hypothétique de 1408. Toute authentification ne peut donc que porter sur la copie. Mais les informations qui y sont rapportées semblent, aux yeux de certains spécialistes du moins, correspondre à la connaissance que les géographes chinois pouvaient avoir du monde au début du 15ème siècle.

Imaginons que l’hypothèse se confirme, que le doute s’installe légitimement. Il faudra sans doute attendre longtemps avant que nos livres d’histoire ne soient mis à jour.

Mais songez un instant à cette Chine en pleine croissance, dont certains pensent qu’elle pourrait retrouver bientôt sa place de première puissance mondiale. Elle aurait ainsi des éléments pour réécrire un chapitre essentiel de l’histoire du monde.

Il restera toujours deux questions. Pourquoi le développement du continent a-t-il été mené par les Européens ? La conquête et les destructions qui l’ont accompagnée était-elle le seul moyen ?

Qu’en dites-vous ?

PS – Pour ceux que le sujet intéresse il y a un très bon article dans The Economist de cette semaine (dont je me suis inspiré et d’où j’ai tiré l’image de la carte) : China beat Columbus to it, perhaps. Mais il faut avoir un abonnement payant.

Voir aussi cet article publié par The Age, d’Australie.

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