La nanotecnología frente a sus riesgos

Publié le 20 Novembre 2005

Burlingame, California - La primera reacción al escuchar los especialistas de nanotecnología congregados a fines de octubre por el Foresight Institute (.org) abordar la cuestión de los riesgos planteados por su industria fue de agradable sorpresa (Ver nota anterior). La segunda lleva inevitablemente a dudar que sea suficiente.

“Del punto de vista del medioambiente, la nanotecnología puede ser benéfica o dañina”, declaró Shanon Loyd, de First Environment (.com), empresa especializada en el desarrollo sostenible. Puede “contribuir a reducir la contaminación” tanto como “emitir nanopartículas tóxicas”.

29.oct.05

La nanotecnología se refiere a lo que se puede hacer directamente a “escala nano” - por debajo de 100 manómetros (un manómetro es la millonésima parte de un milímetro) - o sea, más o menos, a nivel de moléculas. Abarca la producción y utilización de nanopartículas y su ensamblaje (incluyendo auto ensamblaje) a nivel molecular.

¿Buena o mala la nanotecnología? Ambas cosas contesta Loyd pero para hacer un balance serio estima necesaria dejar de lado los estudios sobre la toxicidad de partículas aisladas. Hay que tomar en cuenta “el ciclo de vida total” de los productos, desde sus insumos hasta la basura en la cual se transformarán, sin olvidar el proceso de fabricación o el período de uso.

“Las mismas propiedades que hacen atractiva la nanotecnología las pueden volver peligrosas y el comportamiento de ambas es difícil de prever” estima Jo Anne Shatkin del Cadmus Group (.com), especializado en la evaluación de riesgos ecológicos.

Distingue entre peligros y riesgos y precisa “no hay riesgo sin exposición”. Sugiere un procedimiento de evaluación “que se concentre sobre los problemas de exposición potencial” de los humanos a los productos de la nanotecnología. No se trata solamente de cautela. “Los productos que presentan menos riesgos tienen ciertas ventajas financieras,” recuerda Shatkin.

Durante una entrevista posterior a su intervención nos explicó que focalizar sobre la exposición a los materiales tóxicos permite resolver el problema, por ejemplo, de los miedos de usuarios de aparatos electrónicos en los cuales hubieran cables hecho con partículas tóxicas pero encerrados en tubos protectores ya que no tendrían exposición directa. “Con materiales que tienen tanto potencial para resolver problemas tenemos que ser muy atentos con los recursos,” nos dijo.

El debate sobre riesgos en la conferencia organizada por el Foresight Institute era un eco alentador de discusiones cada vez más numerosas sobre el tema. Muchas de ellas son accesibles en la web. Por ejemplo el Center for Responsible Nanotechnology (CRnano.org) agrega a las consideraciones meramente tecnológicas, preguntas más políticas sobre el acceso, la propiedad o la creación de armas peligrosas. También pregunta “¿Cuál será su impacto sobre la brecha que separa a los ricos de los pobres?” Por su parte la Universidad de Rice en Tejas acaba de poner en línea una base de datos (icon.rice.edu) de los descubrimientos científicos en la materia.

Esas dudas debatidas por los actores de la nanotecnología constituyen sin duda un importante paso y, sin embargo, pocas veces abordan el problema de fondo: el hecho que en ciencias y tecnologías de punta no tenemos, por definición, las referencias históricas que permiten medir los riesgos.

Denise Caruso, directora del instituto Hybrid Vigor (.org) está terminando un libro sobre los riesgos en la era post genómica y nos declaró: “Una de las muy pocas cosas que sabemos sobre la vida a escala nano es que las moléculas individuales se comportan de manera diferente que cuando están en grupo. ¿Cómo o porque? No sé. Pero lo que sé es que nuestros conocimientos de la química y de la física, que han sido utilizado como la base científica para la regulación del uso de productos químicos tóxicos, no pueden ser aplicados a las nanopartículas.” Y sin embargo, ya se están utilizando, en productos de belleza por ejemplo.

Talvez debamos tomar seriamente en cuenta las recomendaciones de la Royal Society (nanotec.org.uk) del Reino Unido según la cual: “Hasta que sepamos más del impacto sobre el medioambiente de las nanopartículas y de los nanotubos, recomendamos evitar lo más posible su emisión en el medioambiente”. De manera más general, recomienda la cautela “hasta que las investigaciones adecuadas hayan sido llevadas a cabo y que se pueda demostrar que los beneficios potenciales superan a los riesgos potenciales”.

Foresight Institute http://foresight.org

First Environment http://firstenvironment.com/

Cadmus Group http://www.cadmusgroup.com/

Center for responsible nanotechnology http://www.crnano.org/index.html

Informe de la Royal Society sobre “Oportunidades e incertidumbres” http://www.nanotec.org.uk/finalReport.htm

Base de données de l’université de Rice http://icon.rice.edu/research.cfm

The Hybrid Vigor Institute http://hybridvigor.org/

 

Tags : Technos, Español
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“Una de las muy pocas cosas que sabemos sobre la vida a escala nano es que las moléculas individuales se comportan de manera diferente que cuando están en grupo. ¿Cómo o porque? No sé. Pero lo que sé es que nuestros conocimientos de la química y de la física, que han sido utilizado como la base científica para la regulación del uso de productos químicos tóxicos, no pueden ser aplicados a las nanopartículas.” Y sin embargo, ya se están utilizando, en productos de belleza por ejemplo.

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